פרסי לאסקר (Lasker Awards) המוערכים בתחום הרפואה יוענקו השנה לשישה רופאים-חוקרים, על תגליותיהם בפיזיולוגיה ובווירולוגיה ולמדען נוסף על קידום החינוך הרפואי ותרומתו לביולוגיה המולקולרית.

פרסי לאסקר מוענקים מדי שנה על-ידי הקרן על שם אלברט ומארי לאסקר. הפרסים מיועדים לרופאים ולחוקרים מכל העולם העוסקים במחקר רפואי בסיסי, במחקר קליני וניתנים גם על הישגים מיוחדים אחרים הקשורים לרפואה. עד כה, 87 מחתני וכלות פרס לאסקר זכו לאחר מכן בפרס נובל.

שלושת הרופאים שיתכבדו בפרס בתחום המחקר הבסיסי ובפיזיולוגיה הם: ד"ר וויליאם קאלין (Kaelin), ד"ר פטר רטקליף וד"ר גרג סמנזה. עבודתם עוסקת במסלול התוך-תאי הקשור לשינויים ברמות החמצן ביצורים חיים.

ד"ר סמנזה הוא רופא-ילדים וגנטיקאי של ילדים ב"ג'ונס הופקינס" וד"ר רטקליף הוא רופא מומחה באורולוגיה ובמחלות כליה מאוקספורד. שניהם חקרו את בעיית חוסר החמצן (Hypoxia), המעוררת ייצור של הורמון ובעקבות זאת ייצור מוגבר של תאי דם אדומים קטנים, כדי להילחם בחוסר החמצן. עבודתם הובילה לגילוי החלבון HIF1, המופיע בגוף כאשר רמת החמצן נמוכה. בעקבותיו מתופעלים גנים רבים כחלק מהתגובה הפיזיולוגית המורכבת לחוסר חמצן.

ד"ר סופיה הוא כיום המדען הראשי ומפתח תרופות בחברת ארבוטוס ביופארמה (Arbutus Biopharma), ועומד מאחורי פיתוחה של ה-Sofosbuvir שנעשה בחברת Gilead

בהודעה על הענקת הפרס נמסר, כי איש לא הבין מה גורם ל-HIF1 לחולל שינוי זה עד שד"ר קאלין, מומחה לסרטן ממרכז הסרטן דנה פאבר ואוניברסיטת הרווארד, החל לחקור תסמונת גנטית נדירה המוכרת בשם "מחלת פון היפל לנדאו" (VHL). היא מתאפיינת בהופעת גידולים ממאירים על כלי דם חדשים. גידולים אלו מתנהגים כאילו הם "רעבים" לחמצן.

בעקבות מחקרים אלו כמה חברות תרופות מצויות כיום בשלבים סופיים של ניסויים קליניים בטיפול חדשני באנמיה. על בסיס מחקרים אלו גם מחפשים עתה טיפולים חדשים לסוגי סרטן שונים ולמחלות לב.

פרס לאסקר בתחום הרפואי-קליני יוענק לד"ר רלף ברטנשלאגר ולד"ר צ'רלס רייס, על מערכת המשכפלת את נגיף ההפטיטיס C במעבדה, ולד"ר מייקל סופיה על שימוש במערכת זאת לשם פיתוח תרופה פוטנטית חדשה ובטוחה לטיפול במחלת הפטיטיס C – שבה חולים בעולם כיום יותר מ-170 מיליון בני אדם. כ-350 אלף בני אדם מתים מהמחלה מדי שנה. אי טיפול בנגיף ובמחלה בשלביה המוקדמים יוביל לאי ספיקת כבד ולקריסתו או לסרטן כבד, ב-30-15% מהמקרים.

ד"ר ברטנשלגר הוא רופא-וירולוג מאוניברסיטת היידלברג בגרמניה, ד"ר רייס הוא וירולוג באוניברסיטת רוקפלר בניו-יורק. שניהם החלו לחקור את הנגיף ב-1989 לאחר שנתגלה הרצף הגנומי שלו. ד"ר סופיה הוא כיום המדען הראשי ומפתח תרופות בחברת ארבוטוס ביופארמה (Arbutus Biopharma), ועומד מאחורי פיתוחה של ה-Sofosbuvir, שנעשה בחברת Gilead.

יותר ממיליון אנשים בכל העולם טופלו בתרופות הכוללות את sofosbuvir מאז שאושרה לשימוש בשנת 2013 על-ידי ה-FDA בהליך מזורז וה-EMEA. התרופה הוגשה לאישור ועדת סל התרופות ל-2017 שהחלה בעבודתה השבוע.

בפרס נוסף במסגרת פרסי לאסקר לשנת 2016 יתכבד ד"ר ברוס אלברטס, ביוכימאי מאוניברסיטת קליפורניה בסן פרנסיסקו על תרומתו והישגיו בתחום הביולוגיה המולקולרית ועל פעילותו לקידום החינוך הרפואי-מדעי.

ההודעה הרשמית של ועדת פרסי לאסקר